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Didier Mbenga: «Sans la Belgique, je ne serais pas l’homme que je suis»

Une rencontre fortuite et une multitude d’anecdotes ont fait du réfugié congolais le confident belge de Kobe Bryant. D’Anvers à Los Angeles, le retraité texan raconte, avec ses émotions, la fable de sa vie.

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Los Angeles, son Staples Center, la maison des Lakers… De Kobe Bryant évidemment, leur dernier héros tragiquement décédé fin janvier, mais aussi d’un certain Didier Ilunga Mbenga ! « DJ », comme l’a baptisé Mark Cuban, le bouillonnant milliardaire propriétaire des Mavericks de Dallas, l’équipe avec laquelle il a découvert la grande Ligue et la ville où il réside toujours, est le premier Belge à avoir évolué en NBA, de 2004 à 2011 et pour quatre franchises, même si c’est en Californie qu’il a connu la gloire.

L’histoire de ce géant de 39 ans à l’envergure démesurée relève de la fable… Débarqué en 1999 comme réfugié politique à Brasschaat, pour échapper à la chasse aux Tutsis qui gangrenait jusqu’au Congo, Mbenga doit son destin magique à une rencontre fortuite avec Willy Steveniers. L’octogénaire anversois, surnommé « l’Empereur » du basket belge au temps de sa splendeur, transforma le judoka en basketteur avant que leur relation filiale se brouille aux portes de la NBA.

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