Fragment de crâne d'un immense poisson du Jurassique découvert

Les paléontologues du Muséum de Genève ont vécu l'immense joie scientifique d'identifier, dans les collections historiques, un fragment du crâne d'un Trachymetopon, un cœlacanthe géant du Jurassique, écrit le Musée jeudi dans un communiqué.

Lionel Cavin, conservateur en paléontologie de l'institution, est l'un des rares spécialistes de ce groupe de poissons dans le monde. Il a pu identifier ce fossile d'environ 30 cm de haut et 15 cm de large comme étant un fragment du crâne d'un Trachymetopon.

Pour différentes raisons historiques, le musée genevois disposait d'assez peu d'informations associées à ce fragment de cœlacanthe. Une véritable enquête policière a alors été menée pour en établir la provenance.

Des fossiles microscopiques découverts dans la roche entourant ce crâne - des foraminifères -, ainsi que des traces d'animaux fossiles et actuels collés à sa surface ont permis de localiser l'origine de ce Trachymetopon. Il provient des falaises des Vaches Noires, en Normandie.

Ce site avait déjà livré des fragments de cœlacanthes d'assez grande taille conservés au musée Paléospace à Villers-sur-mer, situé à proximité des Vaches Noires. Cette découverte illustre remarquablement le lien fondamental qui unit la recherche et les collections scientifiques à la base de la connaissance de la biodiversité et de sa protection.

Les premiers cœlacanthes sont apparus il y a 420 millions d'années. Ils ont ensuite évolué relativement lentement, d'où leur surnom de "fossiles vivants". Seules deux espèces appartenant à l'ordre des cœlacanthes survivent aujourd'hui dans l'Océan Indien. Elles sont menacées d'extinction.

Bien que ressemblant en apparence à de gros mérous, ces espèces sont pourtant évolutivement proches de nos ancêtres poissons sortis de l'eau il y a 360 millions d'années. C'est ce qu'indiquent leurs nageoires construites comme des pattes.

L'étude des fossiles de cœlacanthes géants découverts précédemment en Afrique et en Amérique du Sud ainsi qu'une comparaison à grande échelle de l'évolution de la taille des poissons indiquent que la diversité de taille des cœlacanthes a été bien supérieure à celle des autres poissons osseux pendant 420 millions d'années pendant que leur morphologie demeurait assez stable. Le Trachymetopon fait partie des dix plus grands poissons osseux ayant vécu sur Terre.

 
 
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