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Qu’est-ce que la «variole du singe», maladie dont les cas augmentent en Europe?

Après le Royaume-Uni, l’Espagne et le Portugal ont annoncé mercredi à leur tour avoir recensé une trentaine de cas suspects ou confirmés de variole du singe, une maladie rare en Europe.

Temps de lecture: 3 min

L’Organisation mondiale de la santé (OMS) a dit mardi vouloir faire la lumière, avec l’aide du Royaume-Uni, sur les cas de variole du singe détectés dans ce pays depuis début mai, notamment dans la communauté homosexuelle.

Endémique en Afrique de l’Ouest, cette maladie virale (« monkeypox ») a été désormais détectée au Portugal chez « plus de 20 cas suspects (…) dans la région de Lisbonne (ouest), parmi lesquels cinq ont été confirmés », a annoncé la Direction générale de la santé du Portugal dans un communiqué.

« Ces cas, pour la majorité des jeunes, tous de sexe masculin, présentaient des lésions ulcéreuses », a précisé l’autorité sanitaire.

Une maladie rare

En Espagne, huit cas suspects ont été signalés et « doivent encore être confirmés » par des analyses, a indiqué le ministère espagnol de la Santé.

Selon les autorités espagnoles et portugaises, qui ont déclenché une alerte sanitaire nationale, cette maladie rare est peu contagieuse entre humains, dépourvue de traitement et se guérit généralement d’elle-même.

Les symptômes recouvrent notamment fièvre, mal de tête, douleurs musculaires, mal de dos, ganglions lymphatiques enflés, frissons et fatigue. Des éruptions cutanées peuvent survenir, souvent sur le visage, et se répandre à d’autres parties du corps.

Depuis le 6 mai, sept cas ont été identifiés au Royaume-Uni, dont quatre cas chez des personnes s’identifiant comme « homosexuelles, bisexuelles ou des hommes ayant des relations sexuelles avec d’autres hommes », selon l’Agence britannique de sécurité sanitaire (UKHSA).

À l’exception du premier cas – la personne infectée avait récemment voyagé au Nigeria –, les malades ont été contaminés au Royaume-Uni, faisant craindre une transmission communautaire.

Qu’est-ce que « la variole du singe » ?

La variole du singe est une maladie infectieuse causée par un virus transmis par des animaux, le plus souvent des rongeurs. Elle provoque des symptômes semblables à ceux de la grippe et une éruption cutanée caractéristique. De manière générale, le taux de létalité dans les épidémies de variole du singe est de 1 à 10 %, mais avec des soins appropriés, la plupart des patients se rétablissent.

La maladie est encore présente sporadiquement dans des régions d’Afrique centrale et occidentale, près des forêts tropicales humides.

Le cas annoncé plus tôt ce mois-ci concernait une personne ayant récemment voyagé en provenance du Nigeria, où elle aurait contracté l’infection, avant de se rendre au Royaume-Uni.

Les autorités sanitaires britanniques soulignent que la variole du singe ne se transmet pas facilement entre les personnes et que le risque pour le grand public est donc très faible.

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