SIX METRES DE GIRAFE. ELLE BAT TOUS LES RECORDS DE TAILLE. UN VRAI MANNEQUIN

NATURE

SIX MÈTRES DE GIRAFE

Elle bat tous les records de taille. Un vrai mannequin!

Cette longue demoiselle, aux yeux en amande bordés de cils séducteurs, hante les bosquets d'acacias de la savane africaine. Malgré son poids, qui peut atteindre 800 kg, la girafe ondule élégamment, son cou lui servant de balancier.

J'ai eu la chance d'assister à la parade amoureuse d'un couple de girafes: gracieux ballet dont on ne se lasse point. Farouche et réticente, la demoiselle esquive les avances du mâle, jouant à cache-cache entre les acacias. Cela peut durer des heures. Malheureusement, ce jour-là, un minibus de touristes un peu trop bruyants a fait fuir les amoureux...

Le bébé girafe, qui naît après une gestation de 14-15 mois, est déjà un géant puisqu'il mesure 2 mètres environ. Sa naissance est abrupte. Il quitte la chaleur douillette du ventre maternel et atterrit sur le sol de la savane après une chute de deux mètres. Heureusement, la langue de sa mère est là pour le nettoyer et lui redonner confiance, avant qu'il ne se décide enfin à se mettre sur les pattes.

60 LITRES DE SANG

À LA MINUTE

La girafe dépasse les 6 mètres de haut. Ce qui lui permet d'atteindre les branches d'acacia, situées entre 2 et 6 mètres, qu'elle dévore malgré les épines pointues. Avec ses pattes antérieures, elle effectue un véritable grand écart pour boire l'eau de la rivière.

Une question inquiéta longtemps les hommes: comment son coeur pouvait-il avoir une énergie suffisante pour envoyer le sang jusqu'au cerveau, c'est-à-dire à plus de trois mètres de haut? Et comment se faisait-il qu'elle ne souffrît point d'un afflux de sang à la tête, lorsqu'elle se baissait pour brouter l'herbe ou s'abreuver? L'explication est aujourd'hui connue.

La nature a doté l'animal d'un système veineux particulier. En une seule minute, le coeur de la girafe - qui pèse jusqu'à 11 kg - assure le transport de 60 litres de sang. Il pompe très énergiquement le sang vers le cerveau à travers les artères, dont la carotide qui possède un diverticule capable de bloquer le sang ou de le libérer en fonction des mouvements de tête. Un mince réseau artériel situé près du cerveau et composé de vaisseaux très fins (de la grosseur d'un cheveu) joue un rôle analogue.

COUP DE SABOT

VENGEUR ET SALVATEUR

La girafe a la réputation d'être un animal doux, paisible, tranquille et lent. Pourtant, lancée au galop, elle peut courir à 50 km/h. Elle peut vivre en groupes, comptant jusqu'à 50 membres, mais qui généralement se limitent à 10 ou 12 individus.

Le lion, le léopard, l'hyène et le lycaon sont ses principaux ennemis. Son arme essentielle? Ses sabots. On cite le cas d'une girafe qui, d'un coup de sabot, réussit à tuer le lion qui l'avait attaquée. La girafe redoute davantage les terrains accidentés ou boueux. Il lui arrive d'y rester prisonnière et d'y trouver, parfois, la mort.

MARTINE DUPREZ

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